Странник

—   Говорят, что его распяли на кресте, как про­стого раба. Его последователи выполняют странные обряды и практикуют людоедство в его честь. Они пьют кровь новорожденных младенцев.

—    И Помпония так делала?

—   Нерон обвинил ее в соблюдении чуждых обря­дов.

—    В общем, я не желаю иметь ничего общего с людьми, которые пьют кровь младенцев, — твердо заявила Гая.

—   Это только так говорят, — мягко сказал Сци­пион.

Гая неожиданно выпрямила спину.

—   У-у-уф… — улыбаясь, сказала она. — Похоже, что он будет драчуном.

Сципион улыбнулся.

—  А на кого он будет похож? — хитро спросил он.

—   Кто знает… — с видом заговорщика произнес­ла Гая.

Внезапно вокруг них взвились вверх носовые платочки, подобно вихрю кремовых бабочек — зри­тели приветствовали появление своего правителя и гостя. Сципион взглянул на внушительную фигуру, усаживающуюся в кресло императорской ложи.

—  Вот он> — сказал Сципион. — Сейчас начнут­ся игры.

Гая нахмурилась, посмотрев на толпу подхали­мов, окружавших Нерона.

—    Это не Каленус? — спросила она. — Что он там делает?

—   О, у юного Каленуса есть и другие интересы, кроме того, чтобы ублажать стариков, — бестактно сказал Сципион. — Каленус заводит собственных друзей.

—   Если это означает, что он уберется прочь, это просто чудесно.

Мария молча смотрела на императорскую ложу. Савл был там. Насколько ей было известно, он не мог там не быть. Она отвернулась. Смеясь и шутя с соседями, он устраивался на сиденье поудобнее.

Представление, как обычно, началось с величе­ственного парада гладиаторов, одетых в пурпур с золотом, проезжающих мимо зрителей на колесницах. Они вышли на арену, чтобы зрители могли их получше рассмотреть. Рабы несли за ними их блес­тящие доспехи и боевое оружие. Встав перед ложей, они вытянули вверх правые руки в приветствии.

—   Ave Caesar, morituri te salutamus.

Их голоса прозвучали слаженным хором, толпа одобрительно зааплодировала, Нерон лишь слегка кивнул своей царственной головой. Как только бой­цы покинули арену, она тут же заполнилась клоу­нами и карликами, уродцами и слоноподобными женщинами, сражающимися в пародийной схватке, все время теряя свои ремни и подвывая.