Большой космос

—    А ты?

—     В меня не попали, — ответил Аррен.

Умение владеть собой, привитое ему с детства, сейчас приго­дилось мальчику.

—    Меня охватило что-то… вроде безумия. С нами в лодке плыл еще один человек. Но он утопился. Было страшно…

Аррен остановился и замолчал.

Вождь наблюдал за ним черными матовыми глазами. Наконец, он сказал:

—    Значит, вы попали сюда случайно.

—    Да. Мы еще в Южной провинции?

—     В провинции? Нет. Острова…

И вождь махнул тонкой черной рукой на северо-восток.

—    Острова там^ — сказал он. — Все острова.

Затем он обвел рукой весь простор вечернего моря с севера на юг и сказал:

—     Море.

—     Вы с какого острова, господин вождь?

—     Мы не с острова. Мы дети открытого моря.

Аррен посмотрел на энергичное лицо своего собеседника, потом перевел взгляд на большой плот с храмом и высокими идолами. Фигуры богов одновременно походили на дельфинов, рыб, человека и птиц. Посмотрев вокруг, Аррен увидел людей, занятых работой. Они ткали, вырезали что-то из дерева, ловили рыбу, готовили пищу, возились с детьми. Аррен увидел множество других плотов, по меньшей мере семьдесят. Они были разбросаны по воде огромным кругом, примерно с милю в поперечнике. Это был настоящий город. Вдалеке над домами поднимался дым. Раздавались звонкие голоса детей. Да, это настоящий город. Но под полами его домов была бездна.

—     И вы никогда не причаливаете к земле? — тихо спросил мальчик.

—     Один раз в год. Мы высаживаемся на Длинной Дюне. Там мы рубим деревья, перебираем плоты. Это бывает осенью. А потом мы плывем на север, следом за серыми китами. Зимой мы расста­емся. Каждый плот идет своим путем. Весной мы приплываем в Балтран и встречаемся. Тогда люди ходят в гости с плота на плот. Многие празднуют свадьбы. Танцуют Длинный Хоровод. Это Ве­ликая дорога Балтрана. Отсюда мощное течение направляется на юг. Летом наши плоты идут на юг по течению до тех пор, пока мы не увидим, что Большие, то есть, серые киты поворачивают на север. Тогда мы тоже поворачиваем и в конце концов возвра­щаемся на побережье Эма на Длинной Дюне.